Ces bronzes béninois pourraient rentrer chez eux à Benin City, si le gouvernement britannique les autorisait. Image: Fils de Groucho (Flickr) CC BY 2.0

Débat sur les changements d'art volés alors que l'Allemagne veut rendre les bronzes du Bénin

Après des années de discussions, les bronzes béninois pourraient enfin rentrer chez eux dans leur région d'origine, le Nigéria. La collection d'art colonial pillé est actuellement répartie dans les musées d'Europe occidentale, mais cela pourrait bientôt se terminer. L'Allemagne a déclaré que l'art volé doit retourner à ses propriétaires légitimes, provoquant un vaste débat en Europe.

En plus de cela, le chef du département de la culture du ministère allemand des Affaires étrangères, Andreas Görgen, s'est rendu au Nigéria pour discuter du retour des bronzes, a rapporté le Süddeutsche Zeitung. Depuis lors, des institutions telles que l'Université d'Aberdeen et le Humboldt Forum se sont déclarées disposées à restituer leur partie de la collection. Mais comment les bronzes béninois se sont-ils retrouvés en Europe en premier lieu? Et que réserve leur avenir? 

Lieu d'origine

Forces britanniques avec bronzes, objets et défenses capturés de Benin City

Les bronzes sont une collection d'œuvres d'art provenant principalement de Bénin City, une ville du Nigeria moderne. La ville était autrefois la ville la plus importante du royaume africain Edo du Bénin et connue pour ses sculptures en bronze et en ivoire. Beaucoup de ces objets ont été stockés dans le palais de la ville. Les sculptures représentent souvent un Oba, un roi du Bénin. 

En 1897, les forces britanniques ont saccagé Benin City lors d'une expédition militaire. Ils ont détruit le palais et capturé plus de 4000 objets. De nombreux soldats et administrateurs impliqués dans le pillage ont vendu leur butin aux musées et aux collectionneurs d'art. Le British Museum abrite actuellement la plus grande collection de bronzes au monde, que l'on peut voir sur leur site.

MissionDébat

De nombreuses défenses sculptées, connues sous le nom d'oko, ont également été prises à Benin City en 1897. Cet objet s'est retrouvé au Brooklyn Museum de New York, aux États-Unis. Image: Collection ouverte du Brooklyn Museum CC BY 3.0

Un autre institut avec de nombreux bronzes béninois, le Musée ethnologique allemand, visait à exposer la moitié des objets dans un nouveau musée, le Humboldt Forum. Cependant, ce musée d'art non européen de Berlin estime désormais que l'exposition ne devrait présenter que des répliques. Le réalisateur Hartmut Dorgerloh pensait que les sculptures et autres objets pourraient retourner au Nigéria d'ici l'automne de cette année, The Guardian signalé. 

Maintenant que l'Allemagne prône activement le retour des bronzes béninois, d'autres pays européens réfléchissent également à rendre l'art colonial pillé. Le chercheur néerlandais Jos van Beurden pense que c'est le résultat de décennies de débats sur la restauration. «Il y a dix ans, c'était impensable», a-t-il déclaré De Volkskrant. À cette époque, le manque de sécurité et de connaissances dans les pays qui veulent récupérer les objets a été souligné. Maintenant, les musées essaient de comprendre comment ces pièces se retrouvent dans notre collection et s'ils doivent les restituer.

Division en Royaume-Uni

Au Royaume-Uni, les musées ont réagi différemment à la décision allemande de restituer l'art colonial pillé. L'Université d'Aberdeen a annoncé le retour d'un bronze béninois, dans un communiqué de presse. L'université a acheté l'objet en 1957, mais un examen continu de sa collection a révélé que l'Oba avait été «acquis d'une manière que nous considérons maintenant comme extrêmement immorale». Vous pouvez voir le bronze dans la vidéo ci-dessous (le texte continue sous la vidéo).

D'autres musées régionaux, tels que le musée d'archéologie et d'anthropologie de Cambridge, ont déclaré que si les propriétaires faisaient une réclamation, le musée rendrait les objets, The Guardian signalé. D'autres institutions ont mentionné des déclarations similaires ou poursuivent des recherches sur l'origine de leurs bronzes avant de prendre une décision.

Cependant, les institutions nationales telles que le British Museum sont empêchées de restituer des objets par le British Museum Act 1963 et le Heritage Act 1983. Ce n'est pas la première fois que le musée reçoit des critiques pour ne pas avoir restauré des objets volés. Récemment, la Grèce a affirmé avoir de nouvelles preuves de propriété du Billes du Parthénon exposée au British Museum.

A venir Accueil

En attendant, le Nigéria construit un musée à Benin City pour abriter les objets une fois rentrés chez eux. Le musée Edo d'art ouest-africain proposé devrait ouvrir ses portes en 2025. Outre le musée, le bâtiment comprendra d'autres infrastructures du patrimoine culturel et les ruines du palais d'Oba.

La source: British Museum, De Volkskrant (Néerlandais), Süddeutsche Zeitung (Allemand), The Guardian (23-03-2021), The Guardian (26-03-2021), Université d'Aberdeen à ces émotions et de Wikipédia

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